"Une dévastation totale", a décrit Ashley McKnight, enseignante de 41 ans, en montrant les décombres des maisons de ses voisins à Dawson Springs, petite ville très durement touchée.

Dans le Kentucky, le passage de tornades historiques vendredi soir a fait au moins 74 morts, mais le gouverneur Andy Beshear a dit s'attendre à ce que le bilan augmente, car d'autres victimes pourraient être retrouvées dans les ruines. "L'évaluation des dégâts est en cours", a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse, précisant que d'importants travaux étaient en cours pour dégager les routes et enlever les débris.

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"Il y a quelque chose de thérapeutique dans le fait de prendre le chaos, la destruction et la mort, et l'enlever de certaines zones", a affirmé M. Beshear.

Mais l'enlèvement des débris est une "tâche herculéenne", a assuré Michael Dossett, coordinateur des secours dans le Kentucky. L'étendue des dégâts est "tout simplement indescriptible" par endroits, selon lui.

Troupes de la Garde nationale

Jennifer Pleasant, 48 ans, a survécu à la tornade avec son mari et leurs six enfants, abrités dans leur petite maison secouée par la force de la tempête. "Nous espérons réparer", a-t-elle affirmé, tout en reconnaissant que certaines des maisons autour d'elle étaient "irrécupérables".

Au moment où les secours et les équipes chargées des réparations se dispersaient dans Dawson Springs, les troupes de la Garde nationale ont installé un point de contrôle à l'entrée de la ville. Selon le gouverneur, plus de 500 soldats de la Garde nationale ont été déployés pour aider au maintien de l'ordre ou aux opérations de reconstruction.

Dans une autre ville du Kentucky, Mayfield, 8 personnes sont décédées dans une fabrique de bougies, transformée par les éléments en un enchevêtrement de poutrelles et de tôles tordues. "Un tel niveau de destruction absolue dans un seul endroit, c'est difficile à décrire", a dit M. Beshear

En outre, 14 morts ont été enregistrés dans les Etats voisins du Tennessee (4), de l'Illinois (6), du Missouri (2) et de l'Arkansas (2), ce phénomène météorologique exceptionnel ayant touché six Etats. Au moins six personnes ont été tuées dans un entrepôt Amazon dont le toit s'est effondré à Edwardsville, dans l'Illinois.

Le président Joe Biden ira dans le Kentucky mercredi pour évaluer les dégâts. Il a déclaré dimanche l'état de catastrophe majeure dans le Kentucky, permettant de débloquer davantage d'aide fédérale.