"Un accident aérien s'est produit impliquant un appareil M-346, qui s'est écrasé près de Côme", dans le nord du pays, a indiqué le géant italien de l'aéronautique et de la défense dans un communiqué.

"Les causes de l'accident ne sont pas connues. Suite à l'intervention des unités de secours, le décès de l'un des deux pilotes a été constaté", a-t-il ajouté. Interrogé par l'AFP, Leonardo a confirmé des informations de presse affirmant que le pilote instructeur décédé était britannique et l'autre italien.

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Le M-346 Master est un avion d'entraînement biplace, qui a été également vendu à l'étranger.

Selon les médias, l'accident se serait produit au cours d'un vol d'essai au départ de l'usine de Leonardo à Venegono Superiore, avant que l'avion ne soit officiellement remis à l'armée de l'air italienne.

Selon des témoins cités par le quotidien Il Corriere della Sera, l'avion a pris feu avant de s'écraser sur le sommet d'une montagne, à environ 2500 mètres d'altitude.

Les deux pilotes se sont éjectés avant le crash, mais l'un d'eux a donc été retrouvé mort, tandis que le second souffre de divers traumatismes et a été hospitalisé.